当 “007”做起了风投

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发布时间:2018-09-09 22:58

  

  你身边很多炫酷的高科技,其实都来自美国中央情报局。

  文 / 华商韬略 赵建勋

  8月21日,美国中期选举前夕,两大社交媒体巨头脸书(Facebook)和推特(Twitter)删除了近千个与俄罗斯和伊朗有关的页面和账户,理由是这些账户显示了“不真实的网络行为”。

  这是美国“选举门”事件发酵以来,社交媒体又一次批量删除账号。

  诡异的是,这些账户并不是Facebook或Twitter自己发现删除的,而是一家名叫“火眼”(FireEye)的网络安全公司举报的。

  有人在“火眼”的众多股东中,找到一家非同寻常的风投公司——IQT,它的幕后老板,是美国中央情报局。

  【1】

  中央情报局,英文缩写CIA,是美国情报搜集、分析隐蔽行动的重要机构,也曾是科技界的“巨人”。

  大名鼎鼎U-2、SR-7侦察机,还有很多间谍卫星都出自CIA之手。不仅如此,CIA的实验室还开发了大量民用技术,其中包括用于心脏起搏器的锂电池和应用于乳腺癌检测的自动变化识别系统。

  

  但从上世纪70年代开始,中情局主导的很多项目被军方及其他情报部门夺走,相关经费和科技人才大量流失,科研能力不断被削弱。

  特别是冷战结束后,很多人开始质疑中情局存在的必要性,联邦政府也削减了中情局的预算和人员。

  而90年代后,随着信息技术的发展,情报分析面临的挑战,不再是太空时代的军事技术,而是信息和数据洪流,这让中情局感到了一种深深的危机感。

  中情局发现,雅虎、亚马逊、谷歌等众多野心勃勃的创业公司,吸引了越来越多的资本和人才,不断开发出市场急需的信息、生物、通讯与能源技术,自己则渐渐失去对高科技行业呼风唤雨的能力。

  到90年代末,中情局已经完全跟不上创新的脚步,也无法吸引到相关人才,而那些脑子里充满创意、手握前沿信息技术的创业公司,又不了解政府部门的技术需求。

  一道无形的屏障阻断了国家安全与技术、市场之间的联系。

  但另一方面,国际恐怖分子却开始用最新的网络卫星技术和无线电子设备来武装自己,其娴熟程度不弱于正规军。而这些高科技的东西,以前只属于中情局。

  这不仅威胁到各国的安全,也让一直自诩走在科技前沿的中情局汗颜,并感受到前所未有的危机。

  严峻的形势迫使中情局不得不将科技定为首要战略任务。

  1998年,中情局制订了一个大胆的计划:成立一家风险投资公司,投资于商业领域的初创公司,借此让IT行业的年轻人才和最新技术为我所用。

  这个计划最终催生了In-Q-Tel(IQT),一家直属于中情局的风投公司。

  

  IQT这个名字精心设计,其中In和Tel取自单词Intelligence,表示情报;Q是为了纪念007系列电影中为邦德不断提供最先进装备的Q博士。意思是,IQT肩负着向中情局提供先进技术的职责。

  

  【2】

  与其他风投公司不同,IQT从成立之初,就肩负着特殊的使命。

  它专注于研发,不以赚钱为主要目的,而旨在鉴别并投资于那些有助于维护美国国家安全的新兴科技公司,帮助中情局赶上技术的脚步。

  基于这一宗旨,IQT组建了一个庞大的智囊团队,囊括企业家、战略家、技术专家、投资经理等各领域精英,以便更早发掘出成功率较高的初创企业,快速获得美国当前最领先的技术和人才。

  在IQT投资的公司里,Palantir是比较典型的一家。

  这个专注于大数据的公司,能够从浩如烟海的信息中,发现数据间的关键联系,从而帮助客户找到有价值的线索,推导出复杂问题的答案。

  这种探囊取物的本领,让Palantir在几次著名的行动中出尽了风头。

  它不仅在美国追捕本拉登行动中,提供了重要的大数据分析算法,还协助多家银行追回了纳斯达克前主席麦道夫隐藏的数十亿美元巨款。

  Palantir公司创始人彼得?蒂尔是硅谷有名的创业大咖,早在1998年就与合伙人创立了电子支付的先驱——PayPal公司。

  911事件发生后,蒂尔希望通过技术手段,帮助政府提前找出恐怖分子的行踪,避免悲剧的发生。于是,与人创办了Palantir公司。

  蒂尔最初的想法是,用PayPal处理网络诈骗的技术,来收集、梳理大量数据,从中发现隐藏的关键联系,并最终锁定问题的答案。

  

  但这种概念太复杂,旁人很难看懂它的技术和商业前景,以致当时在风投圈无人理睬,就连硅谷两大风投基金——红杉资本和KPCB也拒绝了他们,称这个项目必然失败。

  就在蒂尔沮丧不已、准备放弃时,救星出现了,它就是IQT。

  别人看不懂Palantir,IQT的智囊团队却慧眼识珠,敏锐地发现了Palantir数据解读能力背后的巨大价值。

  很快,IQT就给Palantir投了200万美元。不仅如此,它还给蒂尔介绍了不少政府客户,除了中情局,还有国安局、联邦调查局,等等。

  业务除了给政府部门开发定制软件,还包括帮助政府实现整合的信息检索和提取、分析关键信息。

  在Palantir的技术支持下,美国政府变得越来越“聪明”,不但在发现恐怖分子、计算情报人员安全驾驶路线等方面有了更好的表现,而且还在金融危机后有力地监控了巨额救市资金的使用。

  2010年以后,Palantir还将市场拓展至企业客户,为摩根大通、纳斯达克、运通等金融巨头提供服务。

  如今的Palantir,估值超过200亿美元,成为与Uber、Airbnb齐名的独角兽公司。而这一切,离不开IQT当初的慧眼识珠。

  IQT凭借自身独特的定位,成功地在政府、创新型技术公司、风险资本之间搭起了一座桥梁,并一跃成为美国高科技产业背后的秘密推手。

  

  【3】

  Palantir只是IQT投资的一个缩影。

  事实上,IQT的投资领域广泛,凡是有助于维护美国国家安全的新兴科技公司,都是它眼中的猎物。

  这当中,IQT最看重的是信息搜集、数据挖掘以及网络安全技术。

  为了获取这些技术,IQT可谓见缝插针。任何在美国从事数据分析研究的企业家、发明家、科学家,都有可能接到IQT的电话,或者至少被IQT的技术人员用谷歌搜索到。

  从披露的信息来看,IQT为了提高自身的情报分析能力,已投资了40多家与大数据、数据分析与挖掘、量子计算机等领域的科技公司。

  例如,2005年投资的3VR公司,可以对监控视频的海量数据进行整理分析,提高执法部门的工作效率。

  Visible Measures公司则可将社交网络上搜集到的各种用户信息提供给IQT,包括医疗、教育、纳税、信用卡消费等记录。

  IQT很早就认识到地理位置在数据时代的重要性。

  2001年,它投资了一家卫星地图测绘公司Keyhole。三年后,该公司被谷歌收购,摇身一变成为全球亿万网友热捧的谷歌地球。

  2009年成立的Recored Future公司,更是成为IQT和谷歌争抢的香饽饽。

  该公司研制的搜索引擎,可通过扫描各大新闻网站、社交网络、政府网站、金融数据库等来获取信息,然后使用特有算法,分析过去和当前发生的事情,最终做到未卜先知。

  

  除此之外,生物技术、新能源、新材料、电子等诸多与人们日常生活密切相关的领域也是IQT投资的方向。

  IQT尤其喜欢研发微型电池的公司,先后投资了Qynergy和Infinite Power Solutions两家公司,其电池能够为无线射频识别(RFID)追踪芯片提供电源。

  另一家公司Redlen,能把辐射转化为电信号,其产品广泛用于脏弹检测、货物集装箱检测等安全领域。

  IQT还主动入股美国化妆品公司Skincential Sciences,其掌握的技术能够通过取下皮肤表皮,获得个人的生物标记信息,从而用于DNA等测试分析。

  对于IT领域,IQT自然也不会放过。事实上,今天我们在iPad和其他电子产品中使用的触屏技术,很多来自IQT投资的公司。

  IQT甚至投资了一家天气分析预测公司,该公司通过遍布全美的45000多个传感器,收集、分析每天的天气数据,其总量超过6亿G。

  【4】

  大手笔投资的背后,是IQT对海量商业项目的严格筛选。

  过去十几年,IQT已经建起了超过40万家公司的数据库,累计评估上万份商业计划书,投资近300家科技创业公司,向美国情报界交付了上百个解决方案。

  从1999年开始,IQT还将触角从硅谷延伸至整个北美、欧洲和亚洲。

  但因为背景特殊,IQT的很多投资行为被蒙上了一层神秘的面纱。

  在IQT网站上,可以找到完整的投资公司名录,但大多语焉不详。每次新投一家公司,IQT都会发一份新闻通告,但它既不会透露投资金额,也不会透露被投资公司的主要产品。

  而接受IQT投资的公司,可以承认接受了对方的投资,但具体的投资金额和意图,必须严格保密。

  因此,外界很难知道每一项投资,能给中情局带去什么收获。

  据《华尔街日报》2016年披露,IQT每年从CIA获得的资金不低于1.2亿美元,平均到每家公司,投资金额从50万美元到300万美元不等。

  一个国家的政治、技术与资本如同一棵大树的枝干,虽然表面上彼此独立,却始终根源相连。

  由于IQT的商业模式在很多方面取得了巨大成功,它的介入已成为衡量一个风投项目是否成功的重要标志。

  一旦IQT决定投资一家创业公司,将会引来其他风险投资者的关注。这使得那些有利于CIA的秘密项目和技术,能够获得更多的资金。

  IQT的成功也为美国政府机构的改革提供了范例,并一举扭转了美国军事安全部门普遍存在的官僚主义。

  近几年,能源部、国防部、农业部等先后模仿IQT建立了类似的创投机制,重点扶持初创企业,通过竞标等机制从民间获取先进技术,并加以推广。

  随着IQT模式的不断推广,美国政府正日益成为高技术领域,尤其是IT产业的重要玩家。

  这些投资不仅引领着世界科技前沿,同时也确保了美国在未来的全球竞争中继续处于统治地位。

  而IQT则隐身其中,继续扮演着美国高科技产业幕后推手的神秘角色。

  参考资料:

  【美】杰佛里·里彻尔森,《兰利奇才:美国中情局科技分局内幕》

  【美】John T. Reinert,《In-Q-Tel:The Central Intelligence Agency as Venture Capitalist》

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